Quels additifs alimentaires faut-il éviter ?

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Lire la liste des ingrédients composant les produits industriels donne souvent le vertige : au-delà des aliments qui entrent dans la recette de la préparation, vous pouvez y croiser toute une foule de substances, aux noms souvent obscurs et commençant par « E ... ».

Ces additifs alimentaires, s'ils sont destinés à optimiser nos aliments, ne sont pas tous anodins ! Découvrez leur fonctionnement et leurs effets sur la santé.

Qu'est-ce qu'un additif alimentaire ?

Les additifs alimentaires sont des substances, ou des mélanges de substances, ajoutées en petite quantité aux produits que nous consommons, dans un but bien particulier.

Les aliments 2.0

En fonction de leur nature, les additifs assurent différentes fonctions :

  • amélioration de la qualité de l'aliment : tenue, couleur, arôme, etc. ;
  • conservation des denrées.

Principaux types d'additifs

Les additifs alimentaires peuvent être rassemblés en différentes catégories. Les principales sont :

  • les colorants (E 100 à E 199) : ils restaurent une coloration perdue au cours de l'élaboration du produit, renforcent la couleur d'origine ou créent des teintes particulières ;
  • les conservateurs (E 200 à E 299) : ils empêchent la dégradation des aliments sous l'effet des micro-organismes ;
  • les agents anti-oxydants (E 300 à E 321) : ils limitent les réactions d'oxydation pour éviter le brunissement ou le rancissement des denrées ;
  • les agents de texture (E 322 à E 495) : ils améliorent l'aspect des produits. Ce sont les émulsifiants, stabilisants, épaississants et gélifiants ;
  • les agents exhausteurs de goût (E 620 à E 637).

L'utilisation des additifs alimentaires est strictement réglementée : seuls ceux qui figurent sur des listes positives peuvent être employés.

Additifs alimentaires controversés : des effets variés

Bien que ces substances soient particulièrement surveillées par les autorités compétentes, certaines sont soupçonnées d'avoir des effets indésirables sur la santé. Il existe de nombreuses controverses, les experts ayants du mal à accorder leur point de vue.

De plus, les études sur les dangers potentiels portent généralement sur les substances prises individuellement, et intègrent peu l'effet « cocktail » lié à l'association de plusieurs d'entre elles.

Des colorants alimentaires liés à l'hyperactivité ?

Dans les années 70, certains chercheurs ont émis l'hypothèse que l'augmentation des cas d'hyperactivité chez les enfants était liée aux changements dans les habitudes de consommation, et notamment l'ingestion de colorants contenus dans les produits industriels.

Une étude sur ce lien a été menée en 2007 par des chercheurs de l’université de Southampton au Royaume-Uni. Elle a porté sur environ 300 enfants de 3 à 9 ans, qui ne présentaient pas de problème d'hyperactivité.

  • Une partie des enfants à reçu des jus de fruits contenant des colorants (E110, E 122, E 102, E 124, E 104, E 129) et un conservateur, le benzoate de sodium (E 211).
  • Les autres ont reçu un jus de fruit sans additif.
  • Les scientifiques ont constaté dans le premier groupe une augmentation du niveau d'hyperactivité.

L’EFSA, l'Autorité européenne de sécurité des aliments, chargée de la surveillance des additifs alimentaires, a cependant jugé que cette étude était insuffisante pour réévaluer la DJA de ces substances.

Des additifs à l'origine de troubles neurologiques ?

L'aluminium est une substance dont on connaît la toxicité :

  • Elle s'accumule dans les reins, le foie, le cœur, le cerveau, les os.
  • Son ingestion serait l'une des causes de l'apparition des maladies d’Alzheimer ou de Parkinson.
  • Elle déclenche des allergies chez certaines personnes.

L'aluminium est utilisé comme additif alimentaire sous l’appellation E 173. Ce colorant gris sert à teinter en surface bonbons et gâteaux. Il est interdit en Australie.

D'autres additifs contiennent de l'aluminium :

  • les E 520 à E 523, sulfates d'aluminium utilisés comme stabilisateurs de structure, trouvés dans les cerises confites et le blanc d’œuf ;
  • les E 555, E 556 et E 559, des silicates d'aluminium, récemment interdits ; l'E 554, appartenant au même groupe, est toujours utilisé dans le sel fin destiné à traiter la surface des fromages affinés.
  • l'E 1452, un amidon modifié, utilisé comme stabilisant dans les aliments destinés aux jeunes enfants.

Le glutamate monosodique (E 621), un exhausteur de goût, est lui aussi suspecté de jouer un rôle dans le développement des maladies neurodégénératives associées à une destruction des cellules nerveuses (Alzheimer, Parkinson, Huntington, sclérose en plaque). En outre :

  • il semble modifier la perception de la sensation de satiété, pouvant conduire à l'obésité ;
  • il déclencherait des crises de migraine ou de maux de tête chez les personnes qui y sont sujettes.

Des additifs potentiellement cancérigènes

Bien qu'aucun additif ne soit considéré comme cancérigène, certains sont suspectés de l'être. Parmi ceux-ci :

  • Le dioxyde de titane (colorant E171) sous forme de nanoparticules. Ces dernières sont présentes dans de très nombreux produits alimentaires et cosmétiques, mais également dans des médicaments. Le dioxyde de titane est classé par le Centre international de recherche sur le cancer (CIRC) comme cancérogène possible.
  • Les parabens (E 214 à E 219). En plus de leur effet potentiellement cancérogène, ils perturberaient le système endocrinien. Évitez les charcuteries, les pâtes à tarte, les biscuits apéritifs et confiseries qui en contiennent.
  • Les nitrites et nitrates (E 249 à E 252), présents dans les charcuteries notamment pour fixer la couleur, les arômes et conserver le produit. ils réagissent, dans certaines conditions d'acidité et de chaleur, avec les protéines pour former des nitrosamines. La plupart de celles-ci sont très dangereuses et sont classées comme cancérigènes avérés.
  • Des agents anti-oxydants comme le butylhydroxyanisole (E 320), ou le butylhydroxytoluène (E 321), présents dans les plats préparés et les chewings-gum.
  • Des colorants, comme le jaune de quinoléine (E 104) présent dans les sodas, confiseries, confitures, boissons alcoolisées ; le rouge de cochenille, présent par exemple dans le chorizo, le noir brillant (E 151), rencontré dans les harengs...

S'informer sur les additifs alimentaires, c'est possible, grâce à nos contenus !